Pregúntele a un veterinario: ¿Cómo funcionan los terceros párpados de los gatos?

Que te muerdan la oreja (hablando metafóricamente) en las fiestas es un riesgo laboral para los veterinarios. Aquí está el escenario: un veterinario está en una fiesta y comienza a charlar con un nuevo conocido. Inevitablemente surge el tema de las carreras. Y en ocasiones, cuando el veterinario revela su carrera, la otra persona tiene una reacción muy exagerada. Algunas personas simplemente están fascinadas por la medicina veterinaria y todo lo relacionado con los animales. Por lo general, comienzan diciendo que querían ser veterinarios cuando eran niños (no puedo culparlos por eso, yo también). A continuación, cuentan la historia de vida de cada mascota y animal que han conocido. A menudo pasan mucho tiempo describiendo un problema con una mascota esperando un consejo gratuito. A veces se vuelve feo, como cuando se quejan de su factura veterinaria más reciente. Puede durar horas.


En mis días más jóvenes y más imprudentes, tenía una táctica que reservaba solo para situaciones desesperadas. Le preguntaría a mi interrogador si alguna vez había visto el tercer párpado de un gato. Luego recogía un gato cercano (naturalmente, este truco solo funcionaba en casas con gatos) y presionaba suavemente el párpado superior del gato mientras mantenía abierto el ojo del gato.

Este procedimiento, que no causa dolor ni daño al gato, hace que el tercer párpado se deslice por el ojo. Y es una forma casi infalible de detener una conversación el tiempo suficiente para que el veterinario pueda escapar en dirección al barril. La mayoría de la gente piensa que los terceros párpados son realmente asquerosos.


Entonces, ¿qué son los terceros párpados y por qué hacen que la gente sea aprensiva?

Cat eye by Shutterstock.


Los terceros párpados, también llamados membranas nictitantes, generalmente se encuentran escondidos en la parte central (también conocida como medial, cerca de la nariz) de la cuenca del ojo. A diferencia de los otros dos párpados, que se abren y cierran moviéndose hacia arriba y hacia abajo, el tercer párpado se desliza hacia adelante y hacia atrás a través del ojo desde el centro hacia el exterior. Es una membrana húmeda que puede estar pigmentada (oscura), o puede carecer de pigmento y, en consecuencia, ser pálida o rosada (de los vasos sanguíneos que la atraviesan).



¿Por qué la visión de un tercer párpado provoca náuseas en algunas personas? Esa es más difícil de responder. Los terceros párpados no me molestan, pero me ha cansado haber visto tantos. Creo que a algunas personas simplemente no les gusta ver las membranas. Y también sospecho que el movimiento de izquierda a derecha del tercer párpado parece antinatural para muchas personas.


Ya sea que encuentre desagradable el tercer párpado de su gato o no, debe saber que es una parte importante de su anatomía. Contiene una glándula que produce una porción significativa de las lágrimas que el ojo necesita para mantenerse sano y húmedo. También ayuda a mantener las lágrimas contra el ojo y ayuda a barrer el material extraño del ojo, lo cual es muy importante para las criaturas que no tienen dedos para frotarse los ojos.

Es más probable que vea el tercer párpado de su gato cuando duerme. No es raro que los gatos duerman con los ojos parcialmente abiertos, pero con el tercer párpado cubriendo el globo ocular. Este fenómeno es generalmente inofensivo.


Closeup of a green cat eye by Shutterstock.

Algunos gatos tienen un tercer párpado protuberante por naturaleza. (Para nuestros propósitos, un tercer párpado sobresaliente es uno que puede ver). Por ejemplo, muchos siameses (especialmente los de la variedad bizca) tendrán un tercer párpado visible en ambos ojos. Este fenómeno también es generalmente inofensivo.


Ambas situaciones anteriores son a largo plazo. Los dueños de estos gatos generalmente están acostumbrados a ver el tercer párpado, porque han sido visibles durante toda la vida de los gatos. Estas situaciones no suelen ser motivo de preocupación.

Sin embargo, no siempre se puede decir lo mismo de los gatos que desarrollan una protuberancia repentina del tercer párpado. La protuberancia repentina del tercer párpado, o un cambio en la cantidad visible del tercer párpado, puede ser un signo de un problema médico.


Cualquier cosa que cause dolor en los ojos puede hacer que el globo ocular se retraiga en la cavidad. La presión de la retracción hace que el tercer párpado sobresalga, al igual que la presión del dedo de un veterinario tortuoso en una fiesta puede hacer que el tercer párpado sobresalga. Las infecciones oculares y respiratorias son causas comunes de dolor ocular y protuberancia del tercer párpado. Los problemas oculares más graves, como las úlceras corneales u objetos extraños en el ojo, también pueden hacer que el tercer párpado se vuelva visible de forma abrupta. La inflamación o traumatismo del ojo puede hacer que el tercer párpado sobresalga.

Algunos medicamentos, especialmente un tranquilizante llamado acepromazina, pueden hacer que el tercer párpado se eleve (sobresalga). Los terceros párpados generalmente se retraen cuando los efectos desaparecen.

Cat eye by Shutterstock.

La protuberancia del tercer párpado también puede ocurrir como resultado de la denominada lesión de ocupación de espacio en la cuenca del ojo. Estas lesiones, que incluyen tumores, abscesos dentales y quistes, aumentan la presión en la cavidad y provocan la elevación del tercer párpado.

Una afección neurológica llamada síndrome de Horner puede hacer que el tercer párpado se eleve. Esta afección a menudo ocurre después de la limpieza de oídos porque uno de los nervios que van al ojo pasa a través del oído. Si el tímpano se rompe durante la limpieza, el nervio puede irritarse y puede producirse el síndrome de Horner. El síndrome de Horner causado por la limpieza de los oídos generalmente se resuelve con el tiempo.

Ciertos trastornos sistémicos pueden hacer que el tercer párpado se eleve. Estos van desde enfermedades autoinmunes hasta niveles bajos de calcio en sangre y un tipo de cáncer de sangre llamado linfoma.

Cualquier gato que desarrolle una protuberancia abrupta de uno o ambos terceros párpados debe, por tanto, recibir atención veterinaria inmediata. El veterinario querrá realizar un examen físico completo y probablemente recomendará pruebas de la vista y posiblemente pruebas de detección de salud general.

Pero aunque existen causas potencialmente graves de protuberancia del tercer párpado, los propietarios de estos gatos no deben entrar en pánico. También hay causas inofensivas. Como mencioné, los medicamentos y el síndrome de Horner conducen con mayor frecuencia a una elevación reversible del tercer párpado. Además, una condición relativamente común llamada síndrome de Haws causa elevación bilateral del tercer párpado por razones desconocidas en gatos. La afección generalmente se resuelve en unas pocas semanas.

Mientras esté ocupado sin entrar en pánico, también le recomiendo que trate de no disgustarse al ver las membranas nictitantes de su gato.

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¿Tiene alguna pregunta para el Dr. Barchas? Pregúntele a nuestro veterinario en los comentarios a continuación y es posible que aparezca en una próxima columna. (Tenga en cuenta que si tiene una situación de emergencia, consulte a su propio veterinario de inmediato).