Los dueños de gatos deben tener cuidado: la gripe canina se ha propagado a los gatos

El 28 de junio de 1914, un nacionalista yugoslavo asesinó al archiduque Franz Ferdinand de Austria en Sarajevo. Ese evento fue el detonante de un conflicto de proporciones antes inimaginables. Durante los siguientes cuatro años, las acciones militares de la Primera Guerra Mundial se cobraron la vida de aproximadamente 8,2 millones de combatientes y 2,2 millones de civiles. Fue una guerra tan terrible que se la llamó “la guerra para terminar con todas las guerras”, aunque su resultado final fue poco más que preparar el escenario para una guerra aún mayor un par de décadas después.

Aquellos que saben algo sobre la Primera Guerra Mundial podrían haberse sorprendido por el número de muertos que se enumeran en el párrafo anterior. ¿No habían perecido muchas más de 11 millones de personas en la guerra, o al menos durante ella? De hecho, muchos lo habían hecho.

En 1918, otro evento mundial, increíblemente, causó muchas más muertes que la guerra (aunque las condiciones de la guerra ciertamente contribuyeron a las muertes). Una cepa de influenza inusualmente mortal, coloquialmente llamada gripe española y más formalmente conocida como H1N1, comenzó a extenderse por todo el mundo. Para cuando terminó la pandemia, todos los lugares de la Tierra, excepto la isla de Marajó, en la desembocadura del Amazonas, se habían visto afectados. Se estimó que el número de muertos oscila entre 50 y 100 millones de personas. Algunos creen que en las trincheras murieron más soldados por influenza que por balas. Se detalla en un libro de 2005 llamadoLa gran influenza.

La influenza es un asunto serio. Aunque por lo general sólo causa malestar e inconvenientes temporales a las personas jóvenes y sanas, la posibilidad de otra pandemia grave es una de las principales preocupaciones de las autoridades de salud pública.

Entonces, ¿qué tiene esto que ver con los gatos? La influenza es una enfermedad zoonótica. Esto significa que puede afectar tanto a animales como a personas. Las aves y los cerdos comúnmente se infectan con el virus. Y el virus muta con frecuencia, lo que significa que constantemente surgen nuevas cepas. (De hecho, los científicos teorizan que la pandemia de 1918 comenzó cuando la influenza que vivía en las aves mutaba en los cerdos a una cepa que podría propagarse entre las personas).

A pesar de la propensión de la influenza a saltar especies, históricamente no ha sido un gran problema para los gatos. En 2003-2004, los grandes felinos y los gatos domésticos enfermaron y en algunos casos murieron por la influenza aviar H5N1. Sin embargo, estos casos parecían ser el resultado del contacto directo con aves. Los gatos parecían capaces de infectarse, pero no parecían propagar la enfermedad.



Desafortunadamente, un comunicado de prensa reciente de la Asociación Médica Veterinaria Estadounidense indica que la influenza podría estar emergiendo como una amenaza más seria para los felinos. La influenza canina puede contagiarse a los gatos.

De hecho, no se sabía que la influenza representara un gran riesgo para las mascotas hasta la década de 2000. Poco después del cambio de siglo, una versión equina de la influenza se propagó a los perros en Florida, lo que provocó un importante brote canino. En los últimos años, se ha producido otro brote canino principalmente en el medio oeste de los Estados Unidos. Este brote más reciente parece haber sido importado de Asia cuando los perros fueron trasladados de Corea a EE. UU.

El comunicado de prensa analiza la enfermedad de cuatro gatos en un refugio en Indiana. Los perros del refugio enfermaron de influenza y luego se contagiaron a los gatos. De manera crucial y desafortunada, hizo algo más que propagarse a los gatos. Se extendió entre ellos. El análisis de la situación indicó que los gatos estaban diseminando el virus y lo estaban contagiando a otros en la instalación.

Los gatos que se enfermaron de influenza desarrollaron síntomas que incluían 'secreción nasal, congestión, malestar, salivación excesiva y comportamiento de relamerse los labios'. Afortunadamente, no hubo informes de muertes.

En este momento, el brote y las amenazas que plantea parecen ser limitados. Esta cepa de influenza no es especialmente virulenta y tampoco parece propagarse de manera muy efectiva.

Sin embargo, para mí es un escalofriante recordatorio de la amenaza constante de los virus de la influenza. Y suscita un temor significativo en mi mente: ¿qué pasaría si surgiera una cepa de influenza virulenta y altamente contagiosa que pudiera enfermar no solo a perros y gatos, sino también a personas?

Tal escenario podría conducir a un desastre mayor. Habría un momento al comienzo de tal escenario cuando nadie se diera cuenta de lo que estaba sucediendo. Las mascotas enfermas por el virus serían llevadas a las oficinas veterinarias, donde los veterinarios podrían asumir que un insecto específico de la especie estaba causando una enfermedad respiratoria. El personal veterinario se infectaría y, a su vez, infectaría a otros pacientes y clientes. Esto podría resultar en una gran pandemia y una crisis en la medicina veterinaria que podría resultar en el cierre temporal de muchas de las oficinas veterinarias del mundo, justo cuando más se necesitarían.

Aunque estos escenarios son escalofriantes de imaginar, me complace informar que no es probable que la pandemia de 1918 se repita en gatos, perros y humanos. Los avances en la medicina y especialmente en las vacunas probablemente reducirían la letalidad y la transmisión de la enfermedad. Además, el mundo no tiene actualmente millones de hombres jóvenes estresados, congelados y desnutridos encontrándose en trincheras como patos fáciles para que el virus los mate, como sucedió en la Primera Guerra Mundial.

Espero que la ciencia médica evolucione más rápidamente que la influenza. Pero por ahora, el riesgo que representa el virus casi omnipresente es real.