Enfermedad del gusano del corazón en los gatos: más común y grave de lo que cree

Hoy es el último día del simposio trienal de la American Heartworm Society en Nueva Orleans. Los gusanos del corazón han aparecido en las noticias recientemente debido al consenso recientemente anunciado de que algunas cepas de gusanos del corazón son resistentes a los preventivos. Hoy es un buen día para hablar sobre el gusano del corazón.

La enfermedad del gusano del corazón es un problema común en los perros y prácticamente todos los dueños de perros conocen el parásito. Sin embargo, un número sorprendente de dueños de gatos no se da cuenta de que el gusano del corazón también puede infestar a sus mascotas. Y, debido a su pequeño tamaño y su fisiología única, el gusano del corazón puede representar un riesgo muy grave para los gatos.

El gusano del corazón es sorprendentemente común en los gatos. Un artículo reciente estimó que la prevalencia de la infestación por gusanos del corazón entre los gatos podría llegar al 16 por ciento. Se estima que la mortalidad por infestación del gusano del corazón es del 10 al 20 por ciento.

Los basicos

El gusano del corazón es un parásito de la sangre que se transmite por los mosquitos. Los perros son el huésped definitivo de los gusanos del corazón, pero los parásitos también pueden infestar a los gatos. Los gatos están infestados de larvas microscópicas que luego pueden madurar durante varios meses hasta convertirse en gusanos de cinco a ocho pulgadas de largo. Los gusanos viven en el corazón y en las arterias que llegan a los pulmones. Los gusanos del corazón generalmente sobreviven durante dos años en los gatos.

Las larvas del gusano del corazón y los gusanos adultos causan estragos en el cuerpo de los gatos en dos etapas. Durante la infestación temprana, las arterias y los pulmones reaccionan fuertemente a la presencia de las larvas que llegan, lo que lleva a una inflamación significativa de estas estructuras. Una vez que los gusanos alcanzan la edad adulta, parecen capaces de suprimir el sistema inmunológico del gato lo suficiente como para prevenir una mayor inflamación y, por lo tanto, muchos gatos no experimentan síntomas durante este tiempo. Sin embargo, cuando cualquier gusano del corazón en un gato muere (generalmente unos dos años después de la infestación inicial), puede provocar complicaciones graves como resultado de una embolia pulmonar (que corta el suministro de sangre a los pulmones) y una inflamación grave de los pulmones provocada por el gusano en descomposición. .



Debido a su tamaño y fisiología, los gatos pueden verse afectados por una cantidad muy pequeña de gusanos del corazón. Incluso un solo gusano puede causar síntomas importantes o incluso la muerte.

Síntomas de la dirofilariosis en gatos

Los síntomas iniciales del gusano del corazón coinciden con el establecimiento de larvas en las arterias que conducen a los pulmones. Esto ocurre varios meses después de que el gato se infesta por primera vez con el parásito. Las larvas causan una inflamación marcada en las arterias y los pulmones, lo que provoca síntomas que incluyen tos, dificultad para respirar y letargo. Estos síntomas suelen ser muy similares a los que presentan los gatos que padecen asma felina. Los vómitos, la falta de apetito y la pérdida de peso también son síntomas comunes de la infestación por gusanos del corazón.

La segunda etapa de la patología del gusano del corazón, asociada con la muerte del gusano, es especialmente peligrosa. Los gatos pueden sufrir dificultad respiratoria grave, colapso, anafilaxia o incluso muerte súbita.

Diagnóstico de la dirofilariosis en gatos

Hay dos análisis de sangre de uso común para el gusano del corazón en gatos: análisis de antígenos y análisis de anticuerpos. Las pruebas de antígeno evalúan la presencia de un producto liberado por los gusanos del corazón en el torrente sanguíneo de los gatos. Sin embargo, esta prueba es muy imperfecta, porque solo las hembras del gusano del corazón liberan el antígeno. Los gatos a menudo están infestados con solo uno o dos gusanos, y si no hay hembras presentes, se producirá un falso negativo.

Las pruebas de anticuerpos evalúan la presencia de proteínas producidas por el gato en respuesta a los gusanos del corazón. La prueba de anticuerpos puede detectar gusanos tanto machos como hembras, pero algunos gatos parecen producir anticuerpos sólo de forma transitoria; otros aún tendrán anticuerpos circulantes después de que la infección se haya resuelto.

La radiología (rayos X) y la ecocardiografía (ultrasonido) también pueden mostrar evidencia de enfermedad del gusano del corazón.

Tratamiento de la dirofilariosis en gatos

El tratamiento de la dirofilariosis en gatos es un desafío especial porque la muerte de los gusanos puede provocar complicaciones importantes. La melarsomina, que es el único tratamiento aprobado por la FDA para los gusanos del corazón en perros, no es bien tolerada por los gatos; además, la muerte súbita del gusano que causa podría provocar complicaciones fatales en muchos casos. En este momento, no se recomienda el uso de melarsomina en gatos.

En cambio, el tratamiento generalmente se centra en reducir las reacciones de los gatos infectados a los gusanos. Los esteroides se administran a menudo para reducir la inflamación. Se están realizando estudios para evaluar si el tratamiento con un antibiótico llamado doxiciclina podría ayudar en el tratamiento de la afección al suprimir una bacteria (Wolbachia) de la que parecen depender algunos gusanos del corazón.

Dado que la muerte de los gusanos presenta riesgos significativos para los gatos infestados, una buena opción de tratamiento es eliminarlos quirúrgicamente. Esta opción solo es posible en ciertos casos, cuando los gusanos se encuentran en lugares accesibles. Y el procedimiento es complejo y generalmente solo se realiza en centros de derivación especializados, como los hospitales universitarios de veterinaria.

Prevención de la dirofilariosis en gatos

A estas alturas, debe quedar claro que es mejor que los gatos nunca se infesten con gusanos del corazón en primer lugar. Los gatos que viven en áreas endémicas del gusano del corazón pueden recibir medicamentos preventivos que se administran a intervalos regulares. Estos medicamentos matan las larvas del gusano del corazón antes de que se desarrollen en las etapas que causan una patología significativa. Recomiendo que todos los dueños de gatos hablen con sus veterinarios sobre si los preventivos contra el gusano del corazón son apropiados para sus mascotas.

Evitar los mosquitos también es una táctica recomendada. Los gatos de interior son menos propensos a ser mordidos que sus homólogos de exterior, y los gatos de exterior son más propensos a ser mordidos por la noche y especialmente al amanecer y al anochecer. Sin embargo, incluso los gatos de interior pueden ser picados por mosquitos infestados (yo vivo en la segunda ciudad más densamente poblada de los Estados Unidos y ocasionalmente me pican mosquitos dentro de mi casa). Recuerde que nunca se debe aplicar repelente de insectos a ningún gato.

Resistencia a los medicamentos preventivos

Recientemente se ha confirmado que algunas cepas de dirofilariosis son resistentes a los preventivos contra la dirofilariosis. Estas cepas parecen estar limitadas al sur (especialmente la región del Delta del Mississippi), pero se desconoce su verdadera extensión geográfica.

La proporción de gusanos del corazón que son resistentes parece ser bastante baja en este momento. Por lo tanto, se cree que es poco probable que los gusanos del corazón resistentes supongan un riesgo significativo para los gatos, especialmente porque los gatos no son huéspedes definitivos de los gusanos y, por lo tanto, no suelen estar infestados de un gran número de gusanos.

Es de esperar que se puedan desarrollar preventivos nuevos y más eficaces antes de que la resistencia se convierta en un problema importante. Mientras tanto, los dueños de gatos que viven en áreas donde existen parásitos resistentes deben continuar administrando preventivos y deben enfocarse especialmente en evitar los mosquitos.

¿Tiene alguna pregunta para el Dr. Barchas? Pregúntele a nuestro veterinario en los comentarios a continuación y su tema podría aparecer en una próxima columna. (Tenga en cuenta que si tiene una situación de emergencia, consulte a su propio veterinario de inmediato).

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