Soy voluntario con personas mayores, y también lo hace mi gato de terapia, Guido

Si hubieras hecho una apuesta conmigo en 2007 de que estaría apasionadamente cautivado y dedicado al voluntariado con personas mayores con discapacidades mentales y físicas, habría perdido esa apuesta sin duda alguna. Pero la verdad es que no descubrí este maravilloso mundo por mi cuenta. Mi gato, Guido, el gatito italiano, me abrió los ojos a lo que se ha convertido en un evento quincenal para nosotros y una gran parte de mi vida.

Cada dos viernes durante los últimos cinco años, Guido viaja en mi mochila mientras él y yo viajamos al ARC de San Francisco para visitar a 72 personas mayores, muchas de ellas con autismo, síndrome de Down, ceguera y parálisis cerebral. Probablemente piense que conducimos hasta allí. No, Guido y yo viajamos en transporte público de San Francisco, comenzando en un autobús y luego en un verdadero teleférico de San Francisco, que nos deja a dos cuadras del centro para personas mayores. Los conductores del teleférico conocen bien a Guido y, a menudo, les dicen a los otros pasajeros: 'Oye, ¿sabías que este gato tiene trabajo?'

Guido at home.

En casa, Guido es un gato con sus propios berrinches y su propia malicia. Pero cuando entramos al ARC y él está fuera de la mochila descansando en mis brazos, nada lo sobresalta. No le afectan los saludos estridentes y exuberantes que recibe la gente cuando lo ve. Aquellos que tienen dificultades para hablar gritarán 'Gee Doe' o 'CAT here', mientras que algunos cuyas vidas implican no tocar a nadie correrán hacia Guido para golpearle la espalda, acariciarlo apresuradamente en la cabeza y luego salir corriendo con una sonrisa.

Guido at work.

La enfermera en el lugar también se involucra cuando toma la presión arterial de Guido o revisa los latidos de su corazón para asegurarse de que todavía está haciendo tictac mientras dormita en una canasta de lana. Pero las tornas cambian cuando él está durmiendo y el gerente dice hilarantemente: '¡Voy a escribir a Guido por dormir en el trabajo!'



A las personas mayores les encanta que Guido se una a sus mesas de actividades; le gusta el dominó, que se destaca en derribar. No importa lo ruidoso que sea el lugar, Guido navega por su trabajo sin mover un bigote.

Photo by Mark Rogers Photography

Guido y yo solemos unirnos a sus actividades, como ejercicios de silla o baile. (¡Yo dirijo porque tiene cuatro pies izquierdos!) Guido participa en cada actividad a su manera, y ver sonreír a los mayores es lo que me impulsa a seguir renunciando a mis viernes por la mañana en mi trabajo para llevar a Guido a su trabajo.

La gente está asombrada de que Guido sea una mascota certificada para terapia asistida por animales, porque es un gato. La pregunta que nos hacen con más frecuencia es: '¿Cómo lo entrenó para este trabajo?' ¡No lo hice! Cuando Guido tenía solo un año, recibí una llamada de un amigo anciano de San Francisco que estaba postrado en cama, se sentía asqueado y pensaba en ir al hospital. Preocupada, llamé a un amigo en común y le pregunté si podía llevarme a visitarla. Él dijo: '¡Llevemos a Guido para animarla!'

Así lo hicimos. Y la encontramos bastante pálida y yaciendo en la cama casi sin vida, hasta que anuncié que tenía una sorpresa para ella. Saqué a Guido de mi mochila y lo puse en su cama. El color volvió a su piel y Guido se acurrucó junto a ella en su cama mientras conversaba con él. Finalmente, ella y Guido compartieron tiempo en su mesa de desayuno, le dimos comida y ella estaba sonriendo y con más energía cuando nos fuimos. Fue entonces cuando me di cuenta de que tenía un gato que necesitaba un trabajo: terapia asistida por animales, aquí vamos.

Judi (right) and Guido at work.

Guido y yo nos inscribimos en el programa de Terapia Asistida por Animales de la SPCA de San Francisco, cuyos voluntarios visitan a 80,000 personas por año en la ciudad. Fue probado por su agilidad y tolerancia cuando no estaba en su entorno natural. El día que recibió su chaleco de Terapia Asistida con Animales con su nombre bordado en el costado, me enorgulleció mucho.

Varios años después, Guido fue honrado en el War Memorial Opera House por una organización sin fines de lucro local que le otorgó el premio Purring Cat del año por su trabajo. Fue tan especial recibir este honor frente a 1,000 personas, pero aún más especial ser abordado en la recepción por una mujer que dijo: 'Tu gato me ha inspirado a llevar a mi perro a una terapia asistida por animales'.

Nuestra adulación por las personas mayores se ha extendido a los amigos de Catster y Dogster a través de Worldwide Pen PAWS, un grupo global de pieles que se unen para la amistad y también envían tarjetas de Halloween a todas las personas mayores en el centro para personas mayores ARC. A menudo damos por sentado el correo, pero estos adultos con problemas a menudo no tienen familiares ni amigos y nunca ven el correo, por lo que es el placer de anunciar '¡Tienes correo!' es el regalo que regala millas de sonrisas durante mucho tiempo.

Entre visitas al ARC, Guido y yo también visitamos las salas de recuperación del hospital y recientemente hicimos cinco meses de trabajo de hospicio, visitando a un caballero que tenía gatos en su vida antes de su enfermedad. Fue mágico ver a Guido plantar su pata sobre la mano del hombre y simplemente acostarse cerca de él. La gente me pregunta cómo me las arreglo para superar momentos como ese y no estar triste. Honestamente, es gratificante saber que estamos retribuyendo a nuestra comunidad. No puedo imaginar mi vida sin Guido haciendo su trabajo.

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