En la reserva genética: por qué muchos gatos blancos son sordos

Espere. Este es un sitio para gatos, ¿verdad? Entonces, ¿qué pasa con todo el asunto de 'Transpórtame, Scotty' de todos modos?

Aparte del hecho de que soy un fanático de la ciencia ficción desde hace mucho tiempo y un mocoso de la NASA de toda la vida, culpo totalmente de este a mi gato. El bonito. El que, el día que lo trajimos a casa del evento de adopción, descubrimos que era absoluta, profunda y absolutamente sordo.

Maxwell fue diagnosticado con gingivoestomatitis cuando era un gatito.

Desde ese día, he aprendido mucho sobre los gatos sordos. Me he propuesto comprender la mecánica de la sordera y aprender qué puedo hacer para que la vida de mi gato sea más segura y cómoda. Maxwell se lo puso fácil. Es un chico de modales apacibles y de carácter dulce (a quien ni siquiera le importa que le arregle el pelaje con el Shop-Vac de mi marido).

Gracias a Max, muchas personas se acercaron y me hicieron preguntas relacionadas con la audición. He tenido algunos muy interesantes, como, '¿Por qué muchos gatos blancos son sordos?'

Buena pregunta.



Gatito sonriente de Shutterstock.

¿Todos los gatos blancos son sordos? No, varía del 17 al 80 por ciento, según el color de ojos.

Antes de convertirme en ciencia ficción contigo y empezar a lanzar referencias al Doctor Who, echemos un vistazo a un pequeño hecho científico. Lo haré indoloro.

1. Ocho genes diferentes determinan el aspecto del pelaje de un gato

Espere. Estamos hablando de sordera, no del color del pelaje de un gato. Correcto. Pero, lo crea o no, comienza aquí. Entonces, volvamos a estos genes. Algunos de ellos son más básicos, mientras que otros son lo que llamaría modificadores. Un ejemplo de un gen básico sería el gen negro. Otro sería el gen naranja.

2. El gen blanco no es un gen de color, sino un gen enmascarador

Si un gato tiene este gen activado, entonces el gen básicamente sobreescribe cualquier gen de color que tenga tu gato. Y si el color se borra, lo que te queda es blanco. Este gen, junto con su 'gen hermano', el gen de las manchas, son responsables del 99 por ciento del pelaje blanco que se ve en los gatos.

Este gatito literario puede agradecer al gen detector por sus pulcros guantes blancos. Gatito literario de Shutterstock

Comencemos con el gen de las manchas. Tiene tres configuraciones básicas: baja, media y sobrealimentada. Si la configuración es baja, se llama gen del guante. Como probablemente haya adivinado por su nombre, le 'pone guantes' a un gato. Los has visto: esas frías marcas de patas blancas en algunos Ragdolls, Himalaya y, por supuesto, el Snowshoe.

Si la configuración es media, es entonces cuando se llama gen de detección. Eso es lo que puede darle a un gato ese aspecto clásico de esmoquin con un resplandor blanco a lo largo de la nariz y ese elegante babero blanco en el pecho. El gen S también es responsable de otros estilos de pelaje blanco y negro, como los que se ven en los gatos vaca.

Gato vaca? Mmm no. Aunque lindo disfraz. ¿Tu gato te dejaría disfrazarlo? ¡El mío no lo haría! Gato disfrazado de vaca por Shutterstock

A menudo, un gato que consideramos un gato blanco en realidad no lo es. Al menos, no genéticamente hablando. Si la configuración del gen de detección es alta, entonces tienes un gato blanco. O al menos parece que tienes un gato blanco. Pero si hay un solo color de pelo en cualquier parte del cuerpo de un gatito, ese gato no es realmente blanco. Este gatito básicamente tiene una gran mancha blanca en todo el cuerpo.

Un gato verdaderamente blanco tendrá el gen blanco. Y como mencioné anteriormente, el gen blanco es un gen enmascarador. Y eso realmente enmascara todos los colores en un gato. En todas partes.

Basta ya. Trae a los Tardis. Velocidad de deformación, ¡por favor!

¡Muy bien entonces! ¿Cómo es esto?

Debido a que el gen de enmascaramiento blanco es responsable de enmascarar todos los colores en todas partes, eso significa que el pigmento también está enmascarado o bloqueado en los ojos y oídos.

(Por cierto, enmascarar el pigmento en los ojos es lo que hace que sean azules. Puedes leer sobre por qué son azules en lugar de, digamos, rosa albino, en mi artículo '¿Sabías que los ojos de los gatos siameses explican por qué el cielo ¿Es azul?')

Entonces, ¿qué hace que un gato blanco con el gen enmascarador W, o blanco, sea sordo?

Gatito blanco de Shutterstock

Star Trek.

Uno. ¿Ven de nuevo?

Star Trek es la razón por la que los gatos blancos son sordos

Bueno, tal vez estoy estirando la verdad un poquito.

Esto es lo que está pasando: hay una cavidad en forma de espiral en el oído interno llamada cóclea. Aquí es donde las ondas sonoras se convierten en señales eléctricas y se envían al cerebro para su procesamiento. Para que esas señales eléctricas se transmitan corriente arriba al cerebro, es necesario mantener el equilibrio iónico.

(Suena como una especie de impulso warp, ¿no? Como dije, Star Trek. Descanso mi caso).

No tengo idea de qué es el equilibrio iónico, y si lo averiguas, házmelo saber, porque soy así de raro y me encanta ponerme nervioso. La conclusión aquí es que el responsable de mantener este misterioso equilibrio iónico es una capa delgada de pigmento de melanina llamada melanocitos, y estas células recubren el interior de la cóclea.

¿Puedes ver a dónde vamos con esto? Si el gen de enmascaramiento blanco bloquea la producción de todo el pigmento en el cuerpo de un gato, entonces esa melanina no estará allí. Sin melanina significa que no hay equilibrio iónico. Sin equilibrio de iones significa que no hay transmisión de sonido. La ausencia de transmisión de sonido significa sordera.

Así que ahí lo tienes: Star Trek: la razón por la que los gatos blancos son sordos.

Pero, ¿qué pasa con los gatos de ojos extraños?

Hay ocasiones en las que el gen de las manchas invade la cóclea y evita que se desarrolle la capa de melanina. Pero esto es bastante poco común. De hecho, del 60 al 70 por ciento de todos los gatos de ojos extraños oyen bien, gracias.

Cualquier aparente sordera debe atribuirse al hecho de que su gato, bueno, lo está ignorando. Impactante, lo sé.

Oh, por cierto, la sordera de nuestro Maxwell no es causada por eso. Tiene mucha melanina en los oídos. Su sordera se debe a un defecto congénito: no tiene tímpano.

Los gatos blancos tampoco son gatos albinos. Los gatos albinos existen, pero tienen el gen albino y, por lo general, pueden identificarse por sus ojos pigmentados de color rosa.

Y… los verdaderos gatos albinos no son sordos. Imagínate.

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Acerca de Lisa Richman:Escritor, director, piloto, aficionado a la comida, aficionado a los gatos. Cuando no está en el set, a esta directora de cine y video generalmente se la puede encontrar tomando fotos de gatos (y comida) con su confiable Nikon, o navegando en lo alto a 3,000 pies. Es la madre gata de un tonkinese obstinado, un siamés con problemas de audición y un fashionista felino. También es propietaria de un blog gastronómico lanzado recientemente y del blog de entretenimiento 2014 de Cat Writer, A Tonk’s Tail.