¿Es la obesidad felina un problema creciente? ¿Y qué tan peligroso es?

En todas partes a nuestro alrededor hay afirmaciones de que la obesidad es cada vez más frecuente en los miembros humanos de prácticamente todas las sociedades. La lucha contra la obesidad infantil ha llegado a la Casa Blanca y ha acaparado titulares en todas partes. Se nos dice que la obesidad amenaza con acortar nuestras vidas y llevar a nuestra nación a la bancarrota.

Paralelamente a esta tendencia, los vendedores de alimentos para mascotas y los cabezas parlantes nos dicen que hay una epidemia de obesidad felina. Nuestros gatos están engordando al igual que nosotros, y sus problemas de salud relacionados con la obesidad reflejan los nuestros con notable precisión. Pero, ¿es esto cierto o es una exageración?

Medir la obesidad y las tasas de obesidad no es una tarea sencilla. He visto estimaciones de que la tasa de obesidad en gatos supera el 50 por ciento, pero no he visto explicaciones de la metodología de los estudios que arrojaron esa cifra.

Sin embargo, he tenido en mis manos muchos gatos todos los días de trabajo durante los últimos 13 años, y he estado tomando nota de cuántos son obesos. Voy a seguir adelante y dejar mis cartas sobre la mesa cuando se trata de la tasa de obesidad en los gatos: es alta, pero no me parece que esté aumentando. Hay muchos gatos gordos por ahí, pero desde el día en que comencé a practicar siempre ha habido muchos gatos gordos por ahí. En mi opinión, la tasa de obesidad en los gatos ha alcanzado su meseta natural.

Los gatos engordan por una sencilla razón: la comida no escasea para los gatos en los países desarrollados. He pasado mucho tiempo viajando a lugares como Guatemala y Laos donde muchos gatos no son dueños, e incluso aquellos que tienen dueños no son cuidados de ninguna manera que se considere aceptable según los estándares de un país desarrollado. Los gatos en esos países son abundantes y, por lo general, al borde de la inanición. Deben cazar o hurgar en cada comida. La estrategia de la especie es sencilla: vivir con el ingenio de uno, buscar comida cuando sea posible, reproducirse lo más rápida y furiosamente posible y luego sucumbir a la inanición, la depredación, el trauma o las enfermedades infecciosas. Fuera lo viejo, adentro lo nuevo. La vida, con disculpas a Hobbes, es desagradable, brutal y corta.



En los países desarrollados, la intervención humana da un vuelco a esta estrategia. La comida está disponible. La reproducción no forma parte de la vida de la mayoría de los gatos domésticos; tampoco lo son el trauma, las enfermedades infecciosas, la depredación y el hambre. La vida es buena. Y para muchos gatos es casi demasiado bueno: sobreviene la obesidad. Hay muchas calorías disponibles y no es necesario quemarlas.

De hecho, las consecuencias de la obesidad felina reflejan las de la obesidad humana hasta cierto punto. La más sorprendente de las similitudes es la diabetes. Los gatos con sobrepeso son propensos a la resistencia a la insulina, lo que conduce a niveles crónicamente altos de glucosa en sangre. Con el tiempo, la enfermedad cobra un precio increíble en el cuerpo. La enfermedad es muy difícil de controlar. Incluso con dueños dedicados y diligentes, los gatos diabéticos tienen una esperanza de vida sustancialmente más corta que sus contrapartes no diabéticos.

La obesidad también agrava muchos otros problemas de salud felinos. La obesidad por sí sola no causa insuficiencia renal o insuficiencia cardíaca en los gatos, pero agrava significativamente estas afecciones. También contribuye a los síntomas del asma. Puede interferir con el aseo y provocar infecciones de la piel e infecciones de la vejiga. Agrava los problemas de movilidad provocados por la artritis. Un período de estrés en un gato con sobrepeso puede desencadenar una afección metabólica grave llamada lipidosis hepática.

Lamentablemente, la obesidad en los gatos puede ser difícil de abordar. Un perro con sobrepeso puede alimentarse menos y caminar más. Los gatos, sin embargo, parecen tener la capacidad de acelerar su metabolismo para mantener su peso corporal ya que se alimentan menos. Y (con algunas excepciones), por lo general, no les entusiasma mucho que los conecten con una correa y los lleven a dar un paseo.

Sin embargo, existen tácticas que se pueden utilizar para ayudar a los gatos con sobrepeso a perder peso y para prevenir la obesidad en primer lugar. El primer paso es eliminar el buffet libre todo el día. Algunos gatos moderan su ingesta de comida y golpean el plato de comida solo cuando es necesario. Pero otros, los que están en riesgo de tener sobrepeso, se complacerán en exceso. Los gatos en riesgo se alimentan mejor con cantidades medidas de comida. Aquellos que intentan volver locos a sus dueños con la mendicidad pueden ser alimentados con comederos automáticos, de modo que los dueños no sean vistos (y acosados) como la fuente de alimento.

Incrementar la actividad de los gatos es más posible de lo que la mayoría de la gente cree. Los punteros láser y las plumas en las cuerdas son divertidos para todos y están fácilmente disponibles. Las personas que viven en casas con varios pisos pueden colocar la comida lo más lejos posible de la sala de estar para que los gatos deban subir escaleras y caminar por la casa para comer. Los gatos de los apartamentos pueden ser alimentados de a porciones en lados opuestos de la vivienda. La comida se puede colocar en superficies altas para que los gatos deban trepar para comer. En pocas palabras: haz que tu gato se levante del sofá si quiere comer.

También es probable que el tipo de comida ofrecida marque la diferencia. Los alimentos bajos en calorías engordan menos. Y una cantidad creciente de investigación indica que las dietas bajas en carbohidratos tienen menos probabilidades de provocar obesidad y sus problemas metabólicos concomitantes. Sin embargo, no se deje engañar por la idea de que una dieta 'apropiada para la especie' por sí sola será una panacea. En la naturaleza, los gatos consumen dietas apropiadas para su especie y estas dietas muy probablemente engordan menos que los alimentos para gatos cargados de carbohidratos en los estantes de los supermercados. Pero recuerde que en la naturaleza (es decir, Guatemala y Laos) los gatos también están perpetuamente al borde de la inanición. Cualquier dieta, alimentada en exceso, puede provocar obesidad. No hay un camino fácil para alejarse de la obesidad en ninguna especie. A largo plazo, invariablemente se reduce a las calorías consumidas frente a las calorías gastadas.

Finalmente, antes de implementar un programa de control de peso, recuerde que es importante saber si el peso de su gato es saludable o no. Su veterinario debería poder responder esa pregunta si tiene alguna duda al respecto.

¿Tiene alguna pregunta para el Dr. Barchas? Pregúntele a nuestro veterinario en los comentarios a continuación y su tema podría aparecer en una próxima columna. (Tenga en cuenta que si tiene una situación de emergencia, consulte a su propio veterinario de inmediato).

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